Cessez de dire aux femmes qu’elles ont le syndrome de l’imposteur

Par Ruchika Tulshyan et Jodi-Ann Burey

(1ere partie)

Résumé :“Le syndrome de l’imposteur”, ou le fait de douter de ses capacités et de se sentir comme un imposteur au travail, est un diagnostic souvent posé aux femmes. Mais le fait qu’il soit considéré comme un diagnostic est problématique. Le concept, dont le développement dans les années 70 a exclu les effets du racisme systémique, du classisme (discrimination fondée sur l’appartenance ou la non-appartenance à une classe sociale, souvent basée sur des critères économiques), de la xénophobie et d’autres préjugés, a pris un sentiment de malaise assez universel.

Talisa Lavarry était épuisée. Dans sa société de gestion d’événements d’entreprise, elle avait pris la tête de l’organisation d’un événement très médiatisé et exigeant en termes de sécurité, travaillant 24 heures sur 24 et pendant les week-ends pendant des mois. Barack Obama était l’orateur principal.

Mme Lavarry savait comment gérer la logistique complexe requise, mais pas la politique de bureau. L’occasion rêvée de prouver son expertise s’est transformée en un véritable cauchemar. Les collègues de Mme Lavarry l’ont interrogée et censurée, remettant en cause son professionnalisme.

Leurs brimades, tantôt subtiles, tantôt manifestes, hantaient chacune de ses décisions. Mme Lavarry se demande si sa race n’a pas quelque chose à voir avec la façon dont elle est traitée. Après tout, elle était la seule femme noire de son équipe. Elle a commencé à douter de ses compétences pour le poste, malgré les louanges constantes du client.

Les relations avec son équipe de planification sont devenues si acrimonieuses que Mme Lavarry s’est vue rétrogradée du poste de responsable à celui de co-responsable, avant d’être complètement ignorée par ses collègues. Chaque action qui ébranlait son rôle dans son travail ébranlait doublement sa confiance. Elle a été en proie à une profonde anxiété, à la haine de soi et au sentiment d’être un imposteur.

Ce qui avait commencé comme une saine nervosité – Est-ce que je vais m’intégrer ? Mes collègues vont-ils m’apprécier ? Est-ce que je peux faire du bon travail ? – s’est transformé en un traumatisme induit par le travail qui l’a amenée à envisager le suicide.

Aujourd’hui, lorsque Mme Lavarry réfléchit au syndrome de l’imposteur dont elle a été la proie à cette époque, elle sait que ce n’est pas un manque de confiance en soi qui l’a empêchée d’avancer. Elle a été confrontée à plusieurs reprises au racisme et aux préjugés systémiques.

Examen du syndrome de l’imposteur tel que nous le connaissons

Le syndrome de l’imposteur est vaguement défini comme le fait de douter de ses capacités et de se sentir comme un imposteur. Il touche de manière disproportionnée les personnes très performantes, qui ont du mal à accepter leurs réalisations. Beaucoup se demandent s’ils méritent les honneurs.

Les psychologues Pauline Rose Clance et Suzanne Imes ont développé ce concept, initialement appelé “phénomène de l’imposteur”, dans leur étude fondatrice de 1978 (en anglais), qui portait sur des femmes très performantes.

Elles ont affirmé que “malgré des réalisations académiques et professionnelles exceptionnelles, les femmes qui connaissent le phénomène de l’imposteur persistent à croire qu’elles ne sont vraiment pas brillantes et ont trompé tous ceux qui pensent le contraire”.

 Leurs conclusions ont suscité des décennies de réflexion, de programmes et d’initiatives visant à lutter contre le syndrome de l’imposteur chez les femmes. Même des femmes célèbres – des superstars hollywoodiennes telles que Charlize Theron et Viola Davis aux chefs d’entreprise comme Sheryl Sandberg, en passant par l’ancienne Première dame Michelle Obama et la juge de la Cour suprême Sonia Sotomayor – ont avoué en être victimes.

Une recherche sur Google donne plus de 5 millions de résultats et montre des solutions allant de la participation à des conférences à la lecture de livres en passant par la récitation de ses réalisations devant un miroir.

Ce qui est moins étudié, c’est la raison d’être du syndrome de l’imposteur et le rôle que jouent les systèmes de travail pour le favoriser et l’exacerber chez les femmes. Nous pensons qu’il y a lieu de remettre en question le syndrome de l’imposteur comme raison pour laquelle les femmes peuvent être enclines à se méfier de leur réussite.

L’impact du racisme systémique, du classisme, de la xénophobie et d’autres préjugés était catégoriquement absent lorsque le concept du syndrome de l’imposteur a été développé. De nombreux groupes ont été exclus de l’étude, notamment les femmes de couleur et les personnes de différents niveaux de revenus, sexes et milieux professionnels.

Même tel que nous le connaissons aujourd’hui, le syndrome de l’imposteur rejette la faute sur les individus, sans tenir compte des contextes historiques et culturels qui sont à la base de la façon dont il se manifeste chez les femmes de couleur et les femmes blanches. Le syndrome de l’imposteur oriente notre regard vers la correction des femmes au travail au lieu de corriger les lieux où les femmes travaillent.

Se sentir incertain ne doit pas faire de vous un imposteur

Le syndrome de l’imposteur a pris un sentiment assez universel de malaise, de remise en question et de légère anxiété sur le lieu de travail et l’a pathologisé, en particulier pour les femmes. Lorsque les hommes blancs progressent, leur sentiment de doute s’atténue généralement à mesure que leur travail et leur intelligence sont validés au fil du temps. Ils sont capables de trouver des modèles qui leur ressemblent, et rarement (voire jamais) les autres remettent en question leurs compétences, leurs contributions ou leur style de leadership.

Les femmes vivent l’expérience inverse. Il est rare que nous soyons invités à une conférence sur le développement de carrière des femmes où une session sur le thème “surmonter le syndrome de l’imposteur” ne figure pas à l’ordre du jour.

L’étiquette du syndrome de l’imposteur est un lourd fardeau à porter. Le terme “imposteur” confère une teinte de fraude criminelle au sentiment d’incertitude ou d’anxiété que suscite l’idée de rejoindre une nouvelle équipe ou d’acquérir une nouvelle compétence. Ajoutez à cela la connotation médicale du terme “syndrome”, qui rappelle les diagnostics d'”hystérie féminine” du XIXe siècle. Bien que les sentiments d’incertitude soient un élément attendu et normal de la vie professionnelle, les femmes qui les éprouvent sont réputées souffrir du syndrome de l’imposteur.

Même si les femmes font preuve de force, d’ambition et de résilience, nos batailles quotidiennes contre les micro-agressions, en particulier les attentes et les suppositions formées par les stéréotypes et le racisme, nous rabaissent souvent. Le syndrome de l’imposteur en tant que concept ne rend pas compte de cette dynamique et fait porter aux femmes la responsabilité d’en gérer les effets. Les lieux de travail restent orientés vers la recherche de solutions individuelles à des problèmes causés de manière disproportionnée par des systèmes de discrimination et d’abus de pouvoir.

A suivre…

Publication originale en anglais postée le 11 février 2021 sur le site de Harvard Business review

Ruchika Tulshyan est l’auteur de The Diversity Advantage : Fixing Gender Inequality In The Workplace (L’avantage de la diversité : corriger l’inégalité entre les sexes au travail) et fondatrice de Candour, une société de stratégie d’inclusion.

Jodi-Ann Burey est une conférencière et une écrivaine recherchée qui travaille aux intersections de la race, de la culture et de l’équité en matière de santé. Elle est la créatrice et l’animatrice de Black Cancer, un podcast sur la vie des personnes de couleur à travers leur parcours de cancer. Sa conférence TEDx, “Why You Should Not Bring Your Authentic Self to Work” (Pourquoi vous ne devriez pas apporter votre moi authentique au travail), incarne son bouleversement des récits traditionnels sur le racisme au travail.

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